Том 1    
Шаг 5. Подминаем город

Шаг 5. Подминаем город

Часть 1

Пока что в подземелье Оура три яруса.

Это, впрочем, не значит, что лабиринт его трехэтажный. Каждый ярус разделен дополнительно на несколько этажей, соединенных лестницами и склонами. Высота каждого такого этажа — около десяти метров.

На каждый ярус приходится по три-четыре этажа, так что общая глубина лабиринта достигает внушительных 100-120 метров.

Дорога через лабиринт одна, перегороженная многочисленными крепкими дверями. Ключи от них есть только у ближайших приспешников Оура. Каждая дверь укреплена магией, и даже Юнис с Логаном пришлось бы попотеть, чтобы их разломать.

Ярусы различаются обитателями. На первом живут дикие звери и монстры, самостоятельно селящиеся в пещере. На втором — нечисть, заключившая договоры с магом. Наконец, третий ярус отведен самому Оуру и его любовницам.

И сейчас приближенные Оура как раз собрались в одной из комнат третьего яруса, где стоял крупный стол.

— Настало время атаковать город, — неспешно заявил Оур, привлекая к себе внимание.

За столом, помимо него, сидели Лилу, Юнис, Спина и Элен.

— Но хоть мы и собрали армию, напасть на город будет не так просто, как на ту деревню. Вы понимаете, в чем разница между городом и деревней?

— Э-э-э... людей больше? — сразу предположила Лилу.

Ответ ее оказался настолько банальным, что Оур встретил его тяжелым молчанием.

— Я не очень разбираюсь в людях... хотя, погодите-ка. Разница между малым и крупным скопищем? Чем людей больше, тем больше у них и оружия. К тому же наверняка будут дозорные башни и баллисты, — попытала счастья Элен.

В этот раз Оур согласился.

— Именно, причем войск не просто будет больше, они будут лучше обучены. Еще ответы?

— К слову о войсках, там наверняка найдутся авантюристы, а не только солдаты. В городах ведь гильдии есть, — отозвалась Юнис, сама когда-то зарабатывавшая на жизнь приключениями.

Но ее ответ явно не устроил Оура. Он ограничился кратким "еще?".

— ...Разнообразие, — тихо подала голос Спина. — В городах живут разные люди. Не только обычные горожане, но и авантюристы, и купцы, и путешественники, и ремесленники.

— Именно, — Оур медленно кивнул. — В деревнях, можно сказать, живут одни деревенщины. У них одна голова на всех — голова старейшины. Если уговорить старейшину, о чувствах остальных можно не думать — согласятся как миленькие. Но с городами так нельзя.

— А-а-а, ясно, — протянула Юнис.

Лилу и Элен, далекие от людей, до сих пор не понимали, о чем речь.

— Слишком много в городах купцов и путешественников, которые просто уйдут, если город им разонравится. Чего бы мы ни попросили у мэра — он попытается возложить ответственность на горожан с помощью новых налогов. Мало кому понравится жить в таком городе. Если требовать от них невозможного — город начнет чахнуть и вскоре погибнет. Урона будет не меньше, чем от штурма.

— Почему бы не предложить им выгодную сделку, как деревням?

— Конечно, в городах тоже живут фермеры, но города не обеспечивают себя сами. Придумать взаимовыгодную сделку не выйдет. Покровительство им тоже не предложишь. Города развиваются и строятся именно благодаря независимости. Мы мало что можем предложить им.

— Тогда... — Юнис опечаленно опустила взгляд. — Получается, придется штурмовать город?

— Такими темпами мы весь мир уничтожим, а нам от этого никакой выгоды, — Оур заговорил мягче, словно стараясь успокоить ее. — Мы просто заставим их выбрать лучший для себя вариант.

Часть 2

В тот день на небе не было ни облачка.

Щеки ласкало яркое солнце и нежный ветерок.

Джейк протяжно зевнул, разморенный весенней пасторалью.

Пусть до него доносились тревожные слухи, их городок вдали от столицы казался до унылого мирным. И именно таким город ему и нравился.

— Привет, Джейк. Как дела? — послышался голос Мака, взобравшегося на дозорную вышку.

— Как всегда. Погода отличная, настроение на высоте, докладывать не о чем.

— Еще бы, — Мак присел напротив Джейка и достал из кармана колоду карт. — В покер?

— Давай.

Скука — главная спутница часового. Мак небрежно перетасовал карты и сдал по пять.

— Вот бы на нас хоть гоблины периодически нападали, — проговорил Мак, доставая из кармана медяк и выкладывая на стол.

— Да уж, — Джейк тоже достал медяк, решив не спорить ни со словами, ни со ставкой.

В душе же он пожелал, чтобы город оставался мирным. Ему не хотелось никакого насилия. Откровенно говоря, он мечтал прожить тихую растительную жизнь.

— Скину три.

Мак сбросил три карты и взял из колоды три новых.

Значит, ему и без того повезло с рукой, как минимум пара в ней есть. Но даже если он сейчас взял хорошие карты, у него от силы тройка. Джейк окинул взглядом свою руку и не смог не ухмыльнуться. Ему пришел флеш.

— Не буду скидывать.

— Хо, смело... Поднимаю, — Мак положил еще медяк.

— Поднимаю, — Джейк ответил двумя медяками, и Мак переменился в лице.

— ...Еще поднимаю.

Мак прибавил три медяка. Неужели ему так повезло? Джейк попытался вглядеться в лицо товарища. Рука Джейка — флеш со старшим королем. Выше нее — только фул хаус, четверка и стрит флеш. Трудно представить, что Мак собрал что-то из этого, поменяв три карты.

— Как скажешь. Уравниваю, — Джейк добавил два медяка, а затем по очереди вскрыл карты. — Флеш с королем. Как тебе?

Мак вытаращил глаза.

— Эй, что за... — сдавленно протянул он и выронил карты.

— Чего с тобой? Подумаешь, в карты проиграл. Или у тебя совсем плохо с кошельком?

Мак продолжал смотреть стеклянным взором и словно не слышал слов Джейка. Тот посмотрел на выпавшие карты и...

— Да ладно, фул хаус?!

Рядом с руками Мака лежали два туза и три восьмерки. Такая рука ценилась выше флеша Джейка. Тот уже было подумал, что товарищ скорчил такую рожу, не в силах поверить собственной удаче, как Мак вдруг встал и посмотрел наружу. Джейк тоже перевел взгляд и...

— Что это?.. — невольно обронил он.

Мак смотрел на армию из сотен монстров, показавшуюся на горизонте.

Джейк опомнился и тут же забил в колокол.

— Монстры! Нас атакуют сотни монстров! — крикнул Мак сбежавшимся солдатам.

— Какие еще монстры? Что, гоблины? — лениво переспросил один из солдат.

— Там целое войско: гоблины, орки, даже огры! Будите всех авантюристов в гостиницах, город в опасности!

— Ты точно не путаешь? С какой стати гоблины будут прогуливаться рядом с ограми?

Огры известны как свирепые людоеды. Вернее, едят они не только людей, но и вообще все живое. Гоблины в их глазах — еще один десерт. И, если на то пошло, у орков тоже нет привычки заключать союзы с другими расами для атак на людей.

— Как можно спутать гоблинов и орков? Короче, тут такое происходит, что солдат не хватит! Быстро расталкивайте всех бездельников!

Хоть Джейк и выбрал профессию, в которой каждый день сопряжен с борьбой со смертельной скукой, когда-то и он был авантюристом. В ходе своих приключений он видел и орков, и огров, да и на зрение особо не жаловался, хоть в последние годы оно и начало сдавать. Чутье авантюриста отчаянно било тревогу.

Интуиция его еще никогда не подводила. Вот и сейчас он безоговорочно доверился ей.

— Это еще что? — раздался вдруг голос Мака, и Джейк обернулся.

И тогда он увидел, что к ним летит маленький демон. Его, беса, Джейк тоже узнал. Демоненок махал каким-то флагом, и Джейк тут же понял, что пора готовиться к худшему.

— Стоп, не стрелять! — осек он солдат, уже начавших вскидывать луки.

Бес подлетел, и Джейк забрал вещь, которую издалека принял за флаг. На деле она оказалась письмом. Бес сражаться не собирался и сразу же полетел обратно.

— Зовите мэра. И капитана... и, до кучи, главу гильдии купцов, — воскликнул Джейк, едва спрыгнув с дозорной вышки. Хоть падать и пришлось долго, Джейк исходил весь мир, и приземляться умел. — Маг Оур объявил нам войну.

Часть 3

— Мы однозначно должны сражаться! — воскликнул капитан, стукнув кулаком по столу.

— Это грозит нам непомерными тратами. По-моему, нужно договариваться, — хладнокровно парировал глава гильдии купцов.

— М-м... — протянул мэр, почесывая длинную бороду.

Вкратце письмо Оура гласило следующее:

«Хотите по-хорошему — служите мне и платите подать. Иначе я захвачу вас силой. Примите решение в течение двух часов. Как решите подчиниться — откройте врата».

Хоть Джейк и назвал свиток объявлением войны, тот походил скорее на ультиматум. В любом случае, им предстояло за два часа решить: сражаться или сдаваться. В приемной дома у мэра собрались сам мэр, капитан стражи, глава гильдии купцов, а также Джейк как представитель авантюристов.

Если капитан настаивал на войне до последнего, глава купцов, наоборот, требовал немедленно сдаться. Мэр никак не мог решить, кого слушать, а Джейк занял нейтральную позицию, словно его происходящее не интересовало.

— Ты хочешь сдаться злому магу?! Устыдился бы! К тому же это измена Фигурии!

— Тогда позвольте спросить: вы сможете одолеть ту армию монстров?

Капитана стражи назначало и присылало королевство. Главный человек в любом королевстве — король. Затем — губернаторы его земель. Еще на ступень ниже стоят мэры и старейшины. Вот по этой цепи налоги и двигаются.

Оур же требовал, чтобы все налоги шли к нему... то есть, чтобы город присягнул другому королю. И, что самое интересное, Оур просил заметно меньше денег по сравнению с королевством.

Отсюда возникло противоречие: верные королевству солдаты сразу же отказались, верные прибыли торговцы охотно согласились. Мэр оказался меж двух огней. Его больше всего беспокоила следующая строчка в послании:

«Если согласитесь, я не дам королевству Фигурия собирать с вас налоги».

С одной стороны, маг собирался запретить городу иметь собственную армию, но это же означает, что они, по сути, не объявят войну королевству, зато налогов начнут платить меньше. Другими словами, город расцветет.

Выходит, они могли «неохотно» согласиться на предложение Оура, а королевству сказать, что они бы и рады платить, но, увы и ах, сначала кому-то придется избавить их от гнета злого мага. Можно сказать, мэр думал как полная противоположность купца: «Сколько Оур сможет протянуть, если бросит вызов королевству?».

— У нас ведь есть авантюристы! Вот этих разбойников против монстров и бросим! — предложил капитан.

— Нет, попробовать, конечно, можно, но они за бесплатно пальцем о палец не ударят. Кто будет платить? — вмешался до того молчавший Джейк.

— Мерзавцы!.. Вы даже сейчас будете думать о собственной шкуре?! Наш противник — злой маг! Он вторгся на наши земли! Справедливость на нашей стороне, и никаких других причин сражаться не...

— Однако он не пришел нас грабить. Возможно, пойти на уступки будет даже выгоднее. К тому же, вы что, просите их рисковать жизнями за бесплатно? — хладнокровно отозвался глава гильдии купцов.

— А я-то что, я вообще уже не авантюрист, так что... при всем моем желании заявить, что «они однозначно меня поддержат»... — Джейк же ответил не столь уверенно.

— Ну-ка помолчите! — прикрикнул мэр, гася начавшийся спор. — Как тебя там, Джейк? Ты, я так понимаю, видел наших врагов.

Наконец, мэр решился и спросил:

— Скажи честно, если все солдаты и авантюристы города выступят единым фронтом... мы сможем победить?

— Слушайте меня внимательно, все! — громко начал капитан, стоя перед рядами солдат и авантюристов. — Наши враги — злой маг Оур и его нечисть! Их силы несметны, не меньше трех сотен тварей! Нас же лишь двести! Но! Если гордые солдаты королевства Фигурия объединят силы с храбрыми авантюристами, врагу не поможет никакая армия гоблинов и огров!

Мэр решил сражаться.

Он доверился словам Джейка, решившего, что победить удастся, пусть и немалой ценой.

Мэр предпочел честь деньгам и решил не покоряться злу.

Однако есть в его решении и оговорка — они решили, что большая часть ущерба должна достаться авантюристам.

— Берите мечи, вскидывайте копья! Справедливость на нашей стороне, и против сил света не устоит никакое зло! Идем же! Защитим наш любимый город!

Воины дружно откликнулись. Пусть солдаты с авантюристами не враждуют, но обычно поглядывают друг на друга косо. Однако перед лицом общего врага они согласились работать сообща. Им сказали, что они будут воевать против злого мага, повелевающего мерзкими чудовищами. Они не знали об условиях, которые выдвинул Оур. Им сообщили ровно столько, чтобы кровь их вскипела, а души пропитались жаждой справедливости. Все они сжимали оружие и мечтали прославиться как герои. Капитану представилась отличная возможность сыграть на их чувствах и раззадорить.

— По местам! Лучники, оставьте гоблинов остальным, цельтесь в огров! Они огромные, попасть несложно. Натяните тетиву как следует и стреляйте!

Все, кто умел стрелять из луков, забрались на вышки и прицелились.

Перед вратами встали солдаты с копьями, позади — авантюристы-маги.

— Враг управляет тремя разновидностями монстров. Я не знаю, сколько магов поддерживают контроль, но у них не должно быть свободной магической энергии. Даже если в нас полетят редкие огненные шары, мы вас защитим. Поэтому, друзья, истребляйте гоблинов и не волнуйтесь, — обратился один из магов к солдатам.

— ...Вот уж не думал, что настанет день, и мы будем сражаться плечом к плечу... но я рад, что у нас есть такие верные товарищи, — отозвались солдаты и ухмыльнулись.

Капитан не сомневался в победе. Пусть даже ему придется пожертвовать собой, его место займут другие герои и непременно победят злого мага. Силы переполняли его, и даже доспех казался невесомым.

Никогда еще он так не предвкушал битву.

Он уже ничего не боялся.

— Идем же, герои!

Бам.

Послышался краткий звук.

Капитан лишился всей верхней половины тела.

Часть 4

— А, ой, — вдруг обронила Элен.

Оур перевел на нее взгляд, и она виновато посмотрела на мага исподлобья.

— Простите, господин. В первых рядах врагов красовался какой-то слишком уж воодушевленный мужчинка, я не сдержалась и застрелила его, — извинилась она тоном девочки, нечаянно разбившей чашку.

Оур же с такого расстояния ни за что бы не смог рассмотреть в той толпе кого-то конкретного.

Он посмотрел в небо. Когда они подошли к городу, солнце светило точно сверху, но уже успело заметно склониться к западу.

— Ну и ладно. Два часа уже прошли, а вставшая перед вратами армия красноречивее любых слов. Пора начинать.

Оур привел двести гоблинов, семьдесят орков и тридцать огров.

А еще темных альвиек, Спину и Лилу. Юнис и Логан остались защищать лабиринт.

Мио и Мари — не бойцы. Спина тоже практически бесполезна в бою, Оур взял ее в образовательных целях.

— Элен, пусть твой отряд расстреляет лучников на вышках. Остальные выступят по моей команде. Лилу, Спина, ко мне.

Альвийки вскинули луки и начали стрелять. Конечно, вышки дают позиционные преимущество, но разница в дальнобойности слишком велика. Стрелы городских лучников и близко не подбирались к армии Оура в то время как альвийки уничтожали врагов одного за другим.

Их луки способны убить медведя за один выстрел. Даже с такого расстояния их выстрелы разрывали тела людей. Вскоре враги начали паниковать.

Оур разместил Лилу и Спину с обеих боков от себя и начал зачитывать заклинание. Своей энергии ему бы ни за что не хватило, а тело не выдержало бы, попытайся он вытянуть всю энергию Лилу. Избыток магической энергии действует не хуже яда.

Поэтому он использовал два вместилища магической энергии и сразу тратил всю вытянутую энергию. В будущем он собирался заготовить еще больше пропитанных магией женщин, что позволит использовать более масштабные заклинания.

— Так, а теперь пора...

Закончив формировать заклинание, Оур поцеловал Лилу, чтобы добыть побольше энергии. Затем перевел дыхание, особым образом сложил руки в воздухе и взмахнул ими.

— Взорвись.

Городские врата разнесло огромным взрывом.

— Что?! Что, черт побери, происходит?!

— Моя рука... моя рука-а-а-а! Где она-а-а-а?!

— Чем заняты лучники?!

— Риша... я так хотел увидеть тебя напоследок...

— Их уже давно всех убили!

— Идут! Они идут!

— Нет, я не хочу умирать! Я не хочу здесь оставаться!

На поле боя царила паника. Вслед за капитаном смерть настигла всех лучников, засевших на вышках. Армия никак не могла решить, стоит ли отступить в город и занять оборону или же лучше кинуться навстречу магу. Потерявшее командира войско не могло определиться и растерянно топталось на месте.

А затем взорвались ворота. Пусть они и были деревянными, но достаточно крупными, чтобы гордо называться городскими. Даже таран не выбил бы их без помощи чар. Однако в тот миг их разнесло в щепки.

От взрыва погибло несколько солдат и авантюристов. Практически в ту же секунду армия монстров начала маршировать, и паника достигла предела.

— З-защищать город любой ценой! Авантюристы, бейте врагов!

— Чего?! Что за бред, какой дурак станет сражаться с такими чудищами?!

— Мы вам платим, так что работайте! В конце концов, это вы сказали, что защитите нас от вражеской магии! Похвастались?! Вот и займитесь делом!

— От такого вас никто бы не защитил! Применить магию осадного класса с такого расстояния?! Человек на такое не способен! Не нужны нам ваши деньги, мы уходим.

Те самые солдат с авантюристом, совсем недавно улыбавшиеся и перекидывавшиеся словами, начали спорить.

«В крайнем случае, прикрывайтесь авантюристами», — сообщил солдатам мэр и добавил, что так они сэкономят на оплате.

— Ну уж нет! Если попытаетесь сбежать... мы казним вас прямо здесь как дезертиров! — воскликнул разъяренный солдат и наставил копье на авантюристов.

Все пути отступления магов отрезали копейщики. Авантюристы переглянулись и решились.

— ...Ладно. Пошли воевать!

С этими словами они бросились на монстров.

Один из авантюристов проводил взглядом солдат, отступающих в город, и сплюнул.

— Придурки. Какой дурак будет прятаться в городе без ворот и лучников. Их просто вырежут вместе с горожанами.

Разумеется, авантюристы не шли на геройскую смерть. Они собирались свернуть на полпути и сбежать. В конце концов, врагу нужен город. Если не попадаться им на пути, возможно, удастся обойтись без боя. Авантюристы решили не участвовать в проигранной битве.

— Глупцы. Их перестреляют как уток, — бросил один из солдат и тоже сплюнул.

Враги уничтожили всех лучников. Они могут с легкостью расстрелять и авантюристов, когда увидят, что те пытаются бежать.

Однако солдат ошибся. Авантюристов не стали расстреливать, и тем удалось спастись.

— ...Вы уверены, что в них не стоит стрелять, господин? — спросила Элен, переводя лук вслед убегающим авантюристам.

— Да.

Они должны будут рассказать другим об этой битве.

— Похоже, конец уже ясен.

Уже скоро лавина монстров обрушится на город. Останется лишь остановить гоблинов, чтобы они не сравняли город с землей. Орками управлял Оур, ограми — Лилу, но гоблинами не управлял никто. На самом деле они просто в страхе убегали от орков и огров.

— Все-таки люди так глупы. В такое время спорят и мешают друг другу. Отвратительные создания, — сказала Элен.

Спина кивком согласилась с ней, но Оур покачал головой.

— Вы не правы. Люди — существа неоднозначные. Наверняка те, что противостояли нам, сначала исполнились пылающим чувством справедливости. Чувства их не ложны и не фальшивы. Однако в то же время ими руководила омерзительная алчность, из-за которой они заключили тайные договора. Но и здесь нет никакой лжи. Не бывает человека, ограниченного чем-то одним. Люди всегда колеблются между добром и злом. Эта неоднозначность — опасное обоюдоострое оружие, которое способно навредить им самим. В этот раз нам удалось ловко обратить их чувства против них самих. Но если будете недооценивать людей — дорого поплатитесь.

Элен сразу помрачнела.

Действительно, их племя темных альвов погубило как раз то, что они не восприняли людей всерьез.

— В этот раз мы сражались с маленьким приграничным городом, почти поселком. Разумеется, мы победили, но пусть битва послужит вам уроком.

«Хотя, для первой схватки получилось очень даже неплохо», — мысленно добавил Оур, глядя на то, как армия монстров топчет солдат.

— Что же, идем.

Пора сделать побежденному городу новое предложение:

«Рабство или смерть».

Еще одно следствие людской неоднозначности в том, что мнение одного человека способно легко измениться. В конце концов, сейчас, перед лицом непобедимой армады, каждого, кто захочет сопротивляться, забьют до смерти соседи.

В тот день Оур получил власть над городом.